Mohammed Salim, el primer futbolista indio en Europa

 

Mohammed Salim, nacido en 1904 en Calcuta, se convirtió en el primer futbolista indio en jugar en Europa, concretamente en el Celtic de Glasgow el año 1936. Su fama de jugador estrella en el Mohammedan SC de los años 30, con el que consiguió cinco títulos consecutivos de la Liga de Fútbol de Calcuta, le valieron para dar el salto a la Scottish Football League.

 

 

Los primeros años de su carrera

Los nacionalistas indios luchaban por la independencia del dominio colonial británico durante las décadas de los años 20 y 30 del siglo XX. Muchos se aficionaron al fútbol para responder a las burlas de los británicos, que decían que los indios eran incapaces de gobernar su propio país. Jugando descalzos conseguían derrotar a los equipos británicos que llevaban botas, lo que se consideraba una prueba de que los indios no eran en absoluto inferiores. A Salim no le resultó difícil unirse al Chittaranjan Club de Bowbazar, en el centro de Calcuta. Dirigido por un grupo de mecenas de la clase media bengalí educada, inculcaron a Salim el ferviente deseo de vencer a los europeos en su propio juego. Tras su estreno, Salim tuvo un breve paso por el equipo B del Mohammedan Sporting Club. Impresionado por el excepcional talento de Salim, Pankaj Gupta, el legendario administrador deportivo de Bengala, reclutó a Salim para jugar en su club, el Sporting Union. Pasó una temporada en el East Bengal Club antes de pasar al Aryans Club bajo los auspicios de Choney Majumdar, un destacado deportista de la Bengala contemporánea.

 

 

Mohammedan SC y Celtic FC

Salim se reincorporó al Mohammedan Sporting Club en 1934, y esta vez sí formó parte de su primer equipo, con el que contribuyó decisivamente a que el club lograra cinco títulos de liga consecutivos. Con Salim en sus filas, el club ganó por primera vez en su historia la Liga de Fútbol de Calcuta. Ganar pronto se convirtió en una costumbre. Durante los cuatro años siguientes, el Mohammedan siguió ganando el codiciado título con Salim como punta de lanza. Con un talento excepcional, este delantero se ganaba miles de corazones con su control del balón, sus regates, sus pases correctos y sus cabriolas. Sabía a qué altura había que dar un pase. Sus pases eran uno de los mayores atractivos para los seguidores mahometanos. Esta racha de victorias continuó durante cinco años y Salim estuvo en primera línea en la mayoría de ellos. Con cada triunfo se multiplicaba el número de sus seguidores. Cuanta más gente quería tocarle y abrazarle, más se emocionaba. Celebró su quinta victoria consecutiva en la liga derramando un par de lágrimas y dando las gracias a Dios por haberle ayudado a conseguir lo que quería.

 

 

Tras el título de 1936, Salim fue invitado a jugar en dos partidos de exhibición contra el equipo olímpico chino. El primero sería un All India XI y el segundo un selecto equipo civil y militar. Estos partidos fueron los primeros encuentros internacionales disputados en la India, organizados por la IFA provincial, pero no fue hasta el año siguiente cuando la selección nacional india empezó a funcionar en serio con la fundación de la AIFF. Antes de que se celebrara el segundo partido, Salim había desaparecido. Se pidió a la policía que lo buscara y se insertaron anuncios en los periódicos solicitando que se incorporara inmediatamente al XI Civil y Militar. Estos esfuerzos fueron en vano, ya que Salim estaba de camino a Gran Bretaña vía El Cairo. Un pariente llamado Hasheem que vivía en Inglaterra estaba de visita en Calcuta y presenció el primer partido. Tras ver la excepcional actuación de Salim, Hasheem le convenció para que probara suerte en el fútbol europeo.

Tras unos días en Londres, Hasheem lo llevó al Celtic Park de Glasgow (Escocia). Salim se sorprendió al comprobar que todos los jugadores del Celtic eran profesionales, pero confiaba en poder competir con ellos. Hasheem se dirigió a Willie Maley, el entrenador del Celtic: «Un gran jugador de la India ha llegado en barco. ¿Podría aceptar una prueba suya? Pero hay un pequeño problema. Salim juega descalzo».

La idea de que un aficionado indio descalzo compitiera contra profesionales escoceses era difícil de creer para Maley, sin embargo, aceptó hacerle una prueba. Se pidió a Salim que demostrara su habilidad ante 1.000 socios del club y tres entrenadores registrados. La habilidad de Salim, incluso descalzo, les asombró. Decidieron hacerle jugar en dos partidos y como estos eran amistosos, no quedó constancia de ello en documentos que se hayan conservado.

 

 

Salim debutó en una victoria por 5-1 contra el Hamilton Accies, en la que «lanzó un penalti y marcó con un gran disparo». Se convirtió así en el primer jugador del subcontinente indio en jugar en un club europeo. El 28 de agosto de 1936, ayudó al Celtic a ganar 7-1 contra el Galston. El Scottish Daily Express publicó el titular «Jugador indio – Nuevo estilo» junto con una descripción mágica de Salim: «Los diez dedos centelleantes de Salim, el jugador indio del Celtic FC, hipnotizaron al público de Parkhead anoche en un partido de la Alianza con el Galston. Hace equilibrio con el balón en el dedo gordo del pie, lo deja correr por la báscula hasta el dedo pequeño, lo hace girar, salta en un pie alrededor del defensor, y luego lanza el balón al centro, que solamente tiene que enviarlo a la portería. Tres de los siete goles del Celtic de Glasgow de anoche fueron obra suya. Se le pidió que lanzara un penalti, pero se negó. Dijo que era tímido. Salim no habla inglés, su hermano le traduce. Su hermano Hasheem cree que Salim es maravilloso, al igual que el público anoche».

Salim no tardó en echar de menos su hogar y estaba decidido a volver a la India. El Celtic le rogó que se quedara en Escocia durante una temporada, e incluso se ofreció a organizar un partido benéfico en su nombre y le prometió el cinco por ciento de la recaudación total. Salim se negó y pidió que el dinero (1.800 libras, una gran cantidad de dinero en aquella época) se donara a los huérfanos de la localidad, que también iban a ser invitados al partido. Salim también recibió una oferta de contrato profesional para jugar en Alemania. Al final, viajó de vuelta a la India para reincorporarse al Mohammedan Sporting Club a tiempo para el comienzo de la Liga de Fútbol de Calcuta de 1937.

 

 

El legado de un mito

Cuando Salim cayó enfermo debido a su avanzada edad, su segundo hijo, Rashid Ahmed, escribió una carta al Celtic sobre su enfermedad y afirmó que necesitaba dinero para su tratamiento. «No tenía intención de pedir dinero. Era solamente una estratagema para saber si Mohammed Salim seguía vivo en su memoria. Para mi sorpresa, recibí una carta del club. Dentro había un giro bancario de 100 libras. Me alegré mucho, no porque recibiera el dinero, sino porque mi padre sigue siendo un orgullo para el Celtic. Ni siquiera he cobrado el giro y lo conservaré hasta que me muera. Sólo quiero que el nombre de mi padre figure como el primer futbolista indio que jugó en el extranjero. Eso es lo único que quiero y nada más».

 

Uno de los peñistas del Celtic en Singapur con el hijo de Mohammed Salim en Calcuta con la camiseta del Celtic de 1936 de su padre, el primer indio en jugar en Europa.

 

Tras la muerte de Salim en 1980, un mensaje necrológico en el Amrita Bazar Patrika anunciaba: «Mohammed Salim (padre), miembro del legendario equipo del Mohammedan Sporting Club que consiguió cinco títulos consecutivos de la liga de fútbol senior de Calcuta en los años treinta, murió en Calcuta el miércoles por la mañana. Tenía 76 años. En su época de jugador, era un extremo derecho y estaba íntimamente relacionado con muchos clubes deportivos y se interesaba activamente por la formación de los jóvenes. Le sobreviven su esposa, cuatro hijos y tres hijas».

En la India colonial, desafiar la superioridad británica era la tarea más difícil de todas. Salim logró esta tarea aparentemente imposible gracias a su fútbol. Demostró que los indios descalzos podían igualar a los británicos. En una nación plagada de violencia religiosa e incertidumbres políticas y económicas, contribuyó a asegurar a los indios que el poderío del Estado colonial podía ser subvertido con éxito en el campo deportivo.

 


Steven Call