José Saturnino Cardozo, «El Príncipe Guaraní»

 

José Saturnino Cardozo, conocido como «El Príncipe Guaraní», es aún a día de hoy el máximo goleador de la historia de Paraguay y reconocido por la FIFA como el duodécimo mejor jugador de todos los tiempos de la Liga MX. Uno de los héroes de la mítica Paraguay del Mundial de Francia de 1998.

 

 

Una depredador del área forjado en mil batallas

Pepe nació el 19 de marzo de 1971 en Nueva Italia, Paraguay. Sus primeros pasos como futbolista tuvieron lugar en el Unión Pacífico. Posteriormente pasaría a River Plate de Paraguay, donde jugaría de 1988 a 1990.

A finales de ese año se mudó a Suiza para jugar en el St. Gallen, donde jugó 30 partidos y anotó 12 goles. Durante su etapa en el país helvético, Saturnino fue llamado por primera vez a la Selección Nacional de Paraguay con la que anotaría su primer gol contra Argentina, en la Copa América de 1991. En el equipo suizo también tuvieron su trayectoria Iván Zamorano y Estay.

 

 

La añoranza de Sudamérica provocó su fichaje por el Universidad Católica de Chile, donde logró llegar a la final de la Copa Libertadores de 1993, aunque solamente participó 8 minutos en el partido de vuelta y quedaría subcampeón. En la liga de Chile jugó 56 partidos y marcó 26 goles. Volvió a su país, ya con 23 años de edad. Con el Olimpia llegó a semifinal de la Libertadores 1994 y a pesar de anotar un gol en la ida, su equipo erraría dos penales y no le alcanzaría para pasar a la final. También perdió la llamada «Finalísima» de la temporada 1994 en Paraguay contra Cerro Porteño. Ese partido lo jugó con una lesión de rodilla y de tobillo, lo que le pasaría factura meses después. Cardozo participó en 50 ocasiones y generó 30 anotaciones.

 

 

El club con el que se le identificó más fue el Deportivo Toluca FC de la Primera División de México, con el que jugó desde la temporada 1994/1995 hasta el 2005 (también jugó como refuerzo del Cruz Azul en la Copa Libertadores 2001 siendo subcampeón). El Diablo Mayor ganó con Toluca cuatro ligas e igual número de títulos de goleador. Vistiendo la camiseta de los Diablos Rojos convirtió 249 goles, convirtiéndose en el máximo goleador en la historia de la institución, además de poseer el récord de más goles anotados en un torneo corto con 29. Jugó durante 10 años en el Toluca y se convirtió en el máximo ídolo de la institución escarlata.

En julio de 2005 fue contratado por el San Lorenzo de Argentina, en donde marcó tan solamente 5 goles en los 10 meses que estuvo allí. A mediados del 2006 iba a fichar por Peñarol, pero por diversos factores su fichaje no se concretó. En noviembre de ese mismo año, José Cardozo se retiró a los 35 años.

 

 

Su participación en el Mundial de Francia de 1998

Cardozo debutó en un Mundial frente a la Bulgaria de Hristo Stoichkov, empatando a cero. Fue suplente en el partido contra España, pero un nuevo empate sin goles obligaba a su técnico a ponerlo frente a Nigeria. Ahí los paraguayos por fin se liberarían y Ayala y Benítez ponían el 2-1 ante los africanos, a pesar del dominio rival. Parecía que así acabaría el marcador, pero tras una fuerte presión de «El Pepe», como también se le conoce en su país, el arquero nigeriano erraba y cedía el balón, que regresaba a los pies de Cardozo. Tras tomarse un tiempo, el guaraní cruzaba el balón y celebraba su primer y único gol en mundiales.

El pase de los Paraguayos sorprendía en el llamado grupo de la muerte y soñaban con vencer al anfitrión, que no podría contar con Zinedine Zidane. Con un inmenso José Luis Chilavert en la puerta, los guaraníes plantaban fuerza ante los franceses, pero su resistencia caería en los tiempos extra, cuando Laurent Blanc anotaba su gol, tan solo 6 minutos antes de la tanda de penales.

Con Paraguay acabó sumando 82 internacionalidades y 25 goles.