miércoles, diciembre 7, 2022

Alen Bokšić, la estrella errante del firmamento croata

 

Alen Bokšić pasó la mayor parte de su carrera en Francia e Italia, donde dejó huella por su técnica, potencia y espectaculares goles en clubes como el Olympique de Marsella, Juventus y Lazio. Aún a día de hoy es considerado como uno de los mejores jugadores de la historia de la selección croata de fútbol junto a Davor Šuker, Zvonimir Boban o Robert Prosinečki, entre otros.

Fue un delantero increíblemente atlético, uno de los primeros prototipos de delantero moderno, en una época en la que el fútbol empezó a alejarse poco a poco de los tradicionales números nueve en favor de delanteros más dinámicos y ágiles. Físicamente imponente, pero dotado de una técnica excelente y una velocidad endiablada, Bokšić era un enigma imposible de resolver para muchos. «No sé quién es mejor», dijo una vez su antiguo compañero de equipo Slaven Bilić cuando le pidieron que comparara a Bokšić con su compañero de ataque, Davor Šuker. «Si me preguntas como central, cuando juegas contra Bokšić, te habría masacrado. Corriendo, regateando, yendo por la izquierda en el canal. Te daría una patada, te golpearía, lo que sea. Pero tal vez no anotaría. ¿Pero Šuker? Se podía hacer un buen partido contra él, pero luego marcaba un par». A pesar de sus evidentes cualidades y la belleza de sus goles, nunca fue un gran goleador como atestiguan sus 134 goles en 433 partidos.

 

 

Con el Olympique de Marsella, Bokšić ganó la Liga de Campeones de la UEFA de 1992-93, y fue elegido cuarto en la encuesta del Futbolista Europeo del Año de 1993. Ese mismo año fue nombrado Futbolista Croata del Año. También ganó dos títulos de la Serie A, en 1997 y 2000, con la Juventus y el Lazio respectivamente, y está considerado como uno de los mejores jugadores extranjeros de la historia de la Serie A desde 1980.

 

 

En 1987, la Federación Yugoslava de Fútbol ante todo pronóstico, descartó a Bokšić para incorporarse a la mítica selección yugoslava ganadora del Campeonato Mundial Juvenil, actualmente Copa Mundial Sub-20 de la FIFA. Aquella fue la primera de muchas decepciones que el jugador sufrió a lo largo de su trayectoria internacional. La segunda tuvo lugar en la Copa del Mundo de Italia de 1990, cuando con 20 años, no jugó en el torneo, ya que el seleccionador Ivica Osim prefirió a delanteros más experimentados en la alineación. Tras la independencia de Croacia, Bokšić se convirtió en parte integrante de la selección nacional croata en la década de 1990 bajo la dirección del entrenador Miroslav Blažević. Jugó con Croacia en la Eurocopa de 1996, pero no fue incluido en la selección para la Copa Mundial de la FIFA de 1998, debido a una lesión que sufrió pocas semanas antes del torneo. Bokšić debutó finalmente en la Copa del Mundo en 2002, a la edad de 32 años, y participó en los tres partidos de la fase de grupos del equipo, antes de retirarse solamente un año después, en 2003.

 

 

El origen de un enésimo talento croata

Bokšić, nacido en Makarska el 21 de enero de 1970, se formó en la cantera del HNK Zmaj Makarska, club croata fundado en 1921. Su proyección llamó la atención de los ojeadores del Hadjuk Split, que le ofrecieron fichar por el juvenil, debutando con el primer equipo en 1987, mismo año en el que ganaría su primera Copa de Yugoslavia.

 

 

La segunda llegaría en 1991, último año en la entidad croata tras 174 partidos y 60 goles. Su gol en la final de la Copa Yugoslava de 1991 contra el Estrella Roja de Belgrado, que resultó ser el gol de la victoria, no solamente le valió el interés del Cannes para ficharlo, sino que supuso a la vez el último gol marcado en la Copa Yugoslava, ya que el país se disolvió pocos meses después.

 

 

Bokšić fichó por el AS Cannes para disputar la División 1 de la temporada 1991–92, y ayudar a la entidad a mantener la categoría. Aquel año acabó en total drama, no solo para el club que acabó descendiendo a Division 2, y él tan solo acabó disputando 1 encuentro debido a numerosas lesiones consecutivas. Pese a su nefasta llegada a territorio francés el verano de 1992, fue fichado por el Olympique de Marsella. En su única temporada completa con el Olympique de Marsella (1992-93), fue el máximo goleador de la Division 1, liderando la clasificación con 23 goles. Esa temporada ganó la liga francesa, pero el Marsella fue despojado del título más tarde. Su mayor éxito con el club llegó en mayo de 1993, cuando el Olympique de Marsella derrotó al AC Milan para ganar la final de la Liga de Campeones de la UEFA de 1993. Bokšić fue el máximo goleador del club en la competición junto a su compañero Rudi Völler, ya que marcó 6 goles en la Liga de Campeones de la UEFA de 1992-93.

 

 

Llegada a la Serie A italiana

Jugó otros 12 partidos de liga con el club a principios de la temporada 1993-94, hasta diciembre de 1993, cuando fue traspasado a la SS Lazio. Bokšić dejó el club a raíz de uno de los mayores escándalos de clubes de fútbol de la historia. En 1994, debido a irregularidades financieras y a un escándalo de amaño de partidos en el que estaba implicado el entonces presidente Bernard Tapie, sufrieron el descenso forzoso a la segunda división. A pesar de la voluntad del Marsella de desprenderse de los grandes jugadores, el Lazio necesitó unos 15.000 millones de liras para convencer al club de que dejara marchar a Bokšić.

 

 

A pesar de ser una auténtica estrella, solamente Roberto Baggio, Dennis Bergkamp y Eric Cantona habían quedado por delante de él en la clasificación del Balón de Oro de 1993, la llegada del croata a Roma fue extrañamente discreta. Mientras Bokšić observaba desde la grada cómo sus nuevos compañeros ganaban al Udinese por 2-1 en el Estadio Olímpico, el periódico italiano Corriere dello Sport lo describió como una «estrella apresurada a la cabecera de un club al borde del colapso».

 

 

Lamentablemente, Bokšić nunca estuvo a la altura de las expectativas. Durante tres temporadas en la Lazio nunca resultó ser el remedio a la enfermedad que parecía afligir a los romanos. Las desavenencias con Zdeněk Zeman, que había sustituido a Dino Zoff como entrenador al comienzo de la temporada 1994/95, hicieron que la estancia de Bokšić a orillas del Tíber fuera un asunto desagradable.

 

 

Para un hombre que había marcado más de un gol cada dos partidos en Marsella, sus 17 goles en la liga en 67 partidos de la Serie A eran un rendimiento ínfimo. El despilfarro de Bokšić ante la portería fue un estigma que le acompañó durante toda su carrera. En la Serie A, su récord fue de 34 en 137 partidos. Tres de ellos los consiguió vistiendo las rayas blancas y negras del Juventus en la temporada 1996/97. Harto de los métodos de Zeman, Bokšić se trasladó a Turín en el verano de 1996 por 14.000 millones de liras para unirse al vigente campeón de Europa. «El verdadero problema era el enfoque de Zeman en los entrenamientos», declaró a La Repubblica ese mismo año. «Sus sesiones de preparación física rompen a los jugadores. En dos temporadas, me hice los isquiotibiales cuatro veces. No se puede tratar a todos los jugadores de la misma manera».

 

 

Con Gianluca Vialli, Fabrizio Ravanelli y Paulo Sousa expulsados, Bokšić, Christian Vieri y Zinedine Zidane fueron los hombres a los que Marcello Lippi recurrió para ampliar el dominio de su equipo en casa y en el extranjero. Sin embargo, mientras que Zidane tuvo un éxito increíble, el mejor momento de Bokšić con los bianconeri llegó a través de un sorprendente gol contra el Manchester United en la fase de grupos de la Liga de Campeones.

El gol fue uno de los siete que el croata marcó en todas las competiciones en su única temporada bajo la Mole Antonelliana. Si el que marcó contra el United fue el mejor en cuanto a estilo, su gol contra el Bolonia fue crucial en la carrera por el título.

A falta de seis jornadas, la Juventus aventajaba al Parma por un solitario punto tras ser vapuleado por el Udinese (3-0) en casa. El gol de Bokšić permitió a la Vecchia Signora superar al Bolonia y abrir una brecha de cuatro puntos sobre los Ducali, que habían perdido 2-0 en casa ante el Udinese. La única oportunidad que tuvo el Parma de recortar la diferencia de cuatro puntos se esfumó cuando el Juventus empató 1-1 en el Ennio Tardini en el antepenúltimo partido de la temporada, antes de que un empate en el penúltimo encuentro de la campaña sellara el 24º Scudetto.

 

 

La única temporada del delantero en Turín acabaría en decepción, ya que el Juventus fracasó en el último obstáculo de la Liga de Campeones, cuando el Borussia Dortmund rompió los pronósticos y se impuso por 3-1 en Múnich.

A pesar de ganar el título de liga y la Copa Intercontinental, se perdió la final de la Supercopa de Europa a doble partido por una lesión, el croata fue irregular durante su estancia bajo los Alpes. La conocida falta de gol, unida a una serie de lesiones y a la riqueza de opciones de la Juve en la delantera, convencieron a Lippi de que era el momento de convertir el viaje de ida de Bokšić a Turín en un regreso a Roma.

Menos de un año después de dejar el Lazio, el croata volvió a la mitad azul de Roma por 25.000 millones de liras. Aquí se encontró con un equipo mucho más sano que el que había fichado por primera vez cuatro años antes. Sven-Göran Eriksson había sustituido a Zeman en el banquillo y el derroche de Sergio Cragnotti había hecho que los biancocelesti pasaran de ser un equipo de segunda fila a un serio aspirante al título.

 

 

La primera temporada de Bokšić a orillas del Tíber fue también la mejor de su carrera en la Serie A, con 15 goles en 38 competiciones, de los cuales 10 en 26 partidos de liga. Aparte de su hazaña en el Marsella, era la segunda vez que alcanzaba las dos cifras en una temporada de liga, desde que marcó 12 en 27 partidos en su penúltima campaña con el Hajduk Split en 1989/90.

Uno de esos diez goles, en casa contra la Sampdoria, fue posiblemente el más bonito que marcó durante su estancia en Italia. Tras recibir el balón a 40 metros de la portería, Bokšić se encontró entre dos defensas. Le quitó el balón al primero antes de golpear al segundo con suma facilidad y batir a Fabrizio Ferron con un delicioso toque de zurda desde el borde del área. Cuando el balón pasó por encima de su cabeza, el portero de la Sampdoria solamente pudo mirar y aplaudir.

Si los goles no fluyeron precisamente, los trofeos sí. En su primera temporada de vuelta a Roma, Bokšić levantó la Coppa Italia después de que el Lazio venciera al AC Milan por un global de 3-2 en la final. A la temporada siguiente le siguió la gloria continental. Marcó un gol decisivo en los últimos minutos del empate del Lazio en Moscú contra el Lokomotiv (1-1) en la ida de la semifinal de la Recopa. Un empate en la vuelta fue suficiente para que los biancocelesti llegaran a la final de Birmingham, donde levantarían el primer trofeo europeo de su historia tras imponerse por 2-1 al Mallorca.

 

 

Cuatro meses más tarde, la Lazio añadió una segunda pieza de plata continental a su palmarés, tras derrotar a un Manchester United que acababa de ganar el triplete (1-0) en la Supercopa de Europa.

Si la victoria sobre el United en Mónaco coronó el triunfo europeo de la temporada anterior, también marcó la pauta de lo que acabaría siendo la temporada más inolvidable para los laziali. A falta de ocho partidos, el Lazio se encontraba a nueve puntos del líder de la liga, el Juventus, y sus esperanzas de lograr su primer título desde 1973 parecían muertas.

A pesar de haber ganado seis de sus siete partidos restantes -incluyendo una victoria a domicilio contra el Juventus-, estaba a dos puntos de los bianconeri en el momento en que comenzó el último partido de la temporada. Sin embargo, mientras el Lazio se deshacía del Reggina (3-0) en el Estadio Olímpico, la Juve se hundía en Perugia, donde un terreno de juego encharcado obligó a suspender el partido durante casi una hora. Cuando se reanudó, Alessandro Calori inscribió su nombre en el folclore del Lazio con el gol de la victoria, regalando al club romano su segundo Scudetto.

 

 

El retiro en la Premier League

El segundo título de liga en tres años puso fin a la segunda etapa de Bokšić en Roma, y con ella a su estancia en Italia. Un modesto rendimiento de ocho goles en 34 partidos en todas las competiciones en su última temporada en Italia no fue suficiente para desanimar a los posibles pretendientes y el croata cambió la Serie A por la Premier League, recorriendo el poco transitado camino entre Roma y Middlesbrough.

 

 

Bokšić no tardó en justificar el precio de 2,5 millones de libras que el Boro había pagado por él, al marcar dos goles en su debut en la victoria por 3-1 sobre el Coventry. Sin embargo, iba a ser un falso amanecer, ya que el croata pronto se encontró en el punto de mira por ser, según se dice, el jugador mejor pagado del fútbol inglés. A pesar de que Bryan Robson lo desmintió rápidamente,  «hablar de 63.000 libras a la semana es una auténtica tontería», tronó el técnico del Boro, los rumores sobre el salario de Bokšić no hicieron que el croata fuera especialmente popular dentro del vestuario.

La situación no cambió cuando a Robson le sucedió Terry Venables y luego Steve McClaren. «Percibí que a los muchachos no les gustaba y era fácil entender por qué», dijo Gareth Southgate, que se trasladó al Riverside Stadium en la segunda temporada de Bokšić en Teesside. «En la visión de McClaren para el Boro, todos trabajaban juntos y nadie buscaba un trato especial. Pero había dos conjuntos de reglas en el Boro: reglas para Alen y reglas para el resto».

 

 

A pesar de sus problemas crónicos de forma y del supuesto trato preferencial, la etapa de Bokšić en el Middlesbrough tuvo algunos momentos brillantes. Fue máximo goleador en las dos primeras campañas en el club y fue elegido jugador del año en su temporada de debut. En 2002, marcó el único gol con el que el Boro ganó al Manchester United en Old Trafford por segunda vez desde 1973. Seis meses más tarde, marcó contra el mismo rival en la victoria del Middlesbrough por 3-1 en el Riverside en el Boxing Day.

Ese fue el último gol de Bokšić como profesional, que se retiró menos de dos meses después, cuando su cuerpo le dio la espalda. Un hombre que había deslumbrado al fútbol europeo encontró su canto de cisne contra uno de sus grandes pesos pesados. Sigue siendo uno de los mayores talentos de Croacia y un hombre que, en otra época más adaptada a su estilo, podría haberse convertido en la leyenda más amplia que su talento sin duda merecía.